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Observan cómo una estrella revive a otra moribunda

Un equipo internacional de astrónomos ha descubierto cómo una estrella gigante transmite materia a una estrella de neutrones moribunda evolucionando alrededor de ella, volviendo así a darle vida.

El observatorio espacial Integral de la ESA ha sido el testigo de este acontecimiento infrecuente: los vientos emitidos por una gigante roja hinchada devolvieron a la vida el núcleo de una estrella muerta en un destello de rayos X.

Integral fue el primero en detectar, el 13 de agosto de 2017, una emisión de rayos X procedente de una fuente desconocida en la dirección del populoso centro de la Vía Láctea. Esta detección repentina desencadenó en las siguientes semanas una serie de observaciones de seguimiento para localizar su origen.

Las observaciones revelaron una estrella de neutrones fuertemente magnetizada y rotando a baja velocidad que, probablemente, acababa de empezar a recibir material de una gigante roja cercana.

Momento único

Las estrellas con masas como la de nuestro Sol y hasta ocho veces superiores se convierten en gigantes rojas hacia el final de sus vidas. Las capas exteriores se hinchan y se expanden millones de kilómetros, mientras el gas y el polvo escapan de la estrella central con vientos relativamente lentos, de hasta varios cientos de kilómetros por segundo.

Las estrellas de tamaño aún mayor, con masas de hasta 25-30 veces superiores a la del Sol, agotan su combustible y explotan en supernovas, dejando en ocasiones un ‘cadáver’ estelar que rota con un potente campo magnético: una estrella de neutrones. Su minúsculo núcleo alberga la masa de casi un Sol y medio en una esfera de tan solo 10 km de diámetro, siendo uno de los objetos celestes más densos conocidos.

Con cierta frecuencia, las estrellas se encuentran en pareja, pero el nuevo sistema formado por una estrella de neutrones y una gigante roja constituye una rareza conocida como ‘binaria de rayos X simbiótica’, de las que no se conocen más de 10.

“Integral captó un momento único con el nacimiento de un sistema binario excepcional, explica Enrico Bozzo, autor principal de la investigación, en un comunicado de la ESA. La gigante roja expulsó un viento lo bastante lento como para alimentar a su estrella de neutrones compañera, dando lugar por primera vez a una emisión de alta energía a partir del núcleo de la estrella muerta”.



Fuente: Tendencias 21

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